Opony do pojazdów ciężarowych i autobusów

stage_goods_TT

Opony ciężarowe Segment Goods

Mniszek lekarski

Poszukiwanie przez firmę Continental innowacyjnych materiałów doprowadziło aż do skromnego mniszka lekarskiego, rośliny, która może być wykorzystana do produkcji gumy przeznaczonej do szczególnie przyjaznych środowisku opon. Zajmująca się badaniem materiałów Carla Recker chce pomóc w uczynieniu z mniszka przełomowego materiału.

Image

Same opony są czarne i okrągłe, jak każda inna „zwykła" opona. Tylko delikatnie wytłoczone na ścianach bocznych mlecze wskazują na pochodzenie materiału. A także oczywiście żółto-zielony symbol z marką „Taraxagum," pochodzącą od nazwy botanicznej tej rośliny. W ośrodku technologicznym firmy Continental w Stöcken w Hanowerze Carla Recker z dumą wpatruje się w eksponowaną w sali konferencyjnej oponę wyprodukowaną zaledwie dwa tygodnie temu w zakładzie w Aachen. Carla, która zrobiła doktorat z chemii, a w firmie Continental odpowiada za chemię materiałową, była świadkiem, jak ta opona wychodziła z formy: „Nawet dzień wcześniej nie byliśmy do końca pewni, czy to się powiedzie”. Nic zatem dziwnego, że Carla niewiele spała tej nocy. Na potrzeby tego prototypu jej współpracownicy tygodniami próbowali uzyskać gumę z korzeni mniszka lekarskiego. I miesiącami eksperymentowali w laboratorium w celu ustalenia, jak wykorzystać nowy materiał do zastąpienia pozyskiwanego z kauczukowca kauczuku naturalnego, który w każdej oponie towarzyszy kauczukowi syntetycznemu. Do tego doszła masa pracy administracyjnej, ponieważ od 2007 roku Carla współpracuje z Instytutem Biologii Molekularnej i Ekologii Stosowanej im. Fraunhofera na uniwersytecie w Münsterze.

Cała ta ciężka praca opłaciła się i pierwsze opony z mniszka już „wyjechały na ulice”, nawet jeśli te ulice to na razie tylko własny tor testowy firmy Continental. Produkcja nowych opon rozpocznie się najwcześniej w 2020 roku. Carla Recker nie potrafi ukryć swego entuzjazmu, a jej oczy rozbłyskują, gdy opowiada o szczegółach. Na początek kilka informacji o samym mniszku lekarskim: Badacze Instytutu im. Frauhofera zmodyfikowali w procesie uprawy używaną przez firmę Continental odmianę znaną jako mniszek koksagiz, aby dostarczała więcej soków i mogła być uprawiana na polu. Celem jest uzyskanie mniszka o tak długich korzeniach, jak korzenie buraka cukrowego. To zadanie dla hodowców w Bawarii i Saksonii, którzy uprawiają mniszka lekarskiego na polach testowych. „Będziemy musieli czekać od jednego do następnego sezonu wegetacyjnego i mieć nadzieję, że w międzyczasie nie będzie żadnych powodzi czy innych katastrof”, mówi z uśmiechem 49-latka, która w dżinsach i tenisówkach zdecydowanie nie wygląda na swój wiek. Pracując w firmie Continental Carla jednocześnie studiowała technologie środowiskowe — przedmiot, który przydaje się jej teraz, gdy została nagle skonfrontowana z biologią i rolnictwem.

„W zasadzie materiałoznawca"

Niedawno zespół Carli został oficjalnie nagrodzony za swoją pracę w Monachium, gdzie projekt mniszka lekarskiego otrzymał GreenTec Award, najbardziej prestiżowy w Europie wyraz uznania w dziedzinie biznesu i ochrony środowiska. „To był niewątpliwie kulminacyjny punkt w karierze”, uśmiecha się Carla. „Zwykle sukcesy w mojej pracy nie są widoczne, choć biorę udział w powstawaniu tylu produktów”. Żartuje, że czasem chciałaby mieć pieczątkę z napisem „W zasadzie materiałoznawca”.

W rzeczywistości pozyskiwanie gumy z mniszka lekarskiego nie jest niczym nowym: pierwszy patent dotyczący tego procesu wydano w 1905 roku. Współpracownicy Carli Recker znaleźli też dwie teczki na temat mniszka w archiwum firmy Continental. „Jednak badania przerwano, ponieważ były nieuzasadnione ekonomicznie," wyjaśnia. Dziś sprawy wyglądają nieco inaczej: „Przygotowaliśmy analizę biznesową i zgodne z aktualnymi danymi ta inwestycje jest opłacalna”. Ponadto mniszek lekarski jest rośliną mało wymagającą, którą można uprawiać także w północnej Europie i na ubogiej glebie. Pozwoli to zaoszczędzić na długich podróżach z tropikalnych plantacji kauczukowca i nie stanowi konkurencji dla uprawy krajowych artykułów spożywczych. Inną korzyścią dla środowiska jest fakt, że guma z mniszka może zaspokoić rosnący na świecie popyt na gumę bez potrzeby dalszego poświęcania lasów deszczowych na uprawy kauczukowca. Ograniczy to emisję dwutlenku węgla i zwiększy bioróżnorodność. Także te dwa czynniki przekonały jury GreenTec.

Flower Power na wielką skalę

Opony ciężarowe to potencjalnie ogromny rynek dla tego nowego materiału: ważą one 70-80 kilogramów, z czego kauczuk naturalny to 30-40%, znacznie więcej niż w przypadku opon do aut osobowych. Carla Recker nie sądzi jednak, by któregoś dnia cała guma w oponach Continental była pozyskiwana z mniszka. Ze względu na ekonomię i bezpieczeństwo opony muszą być produkowane z połączenia różnych surowców, ale w sposób maksymalnie przyjazny dla środowiska. „A mniszek lekarski naprawdę w tym pomoże”.

Obecnie powstaje pilotażowy system, który umożliwi masową produkcję gumy z mniszka lekarskiego. „To wciąż bardzo wczesny etap”, wyjaśnia Carla. Potrzebne będą wysoka determinacja, a także silne poparcie ze strony firmy. W końcu tak długofalowe projekty są niezwykle rzadkie w tej branży. Jako menedżer projektu Carla cieszy się, że wszyscy stoją za nimi murem. Bez wątpienia kluczem do ich przekonania były jej fascynacja mniszkiem lekarskim i ogromna energia, którą emanuje.